»Jeg er ikke bange, men man skal have respekt for dem,« siger René Hedegaard, leder af Krokodille Zoo i Ovstrup på Falster, mens han åbner glaslågen til et bur med amerikanske alligatorer. Blikket hos alligatoren nærmest lågen er tomt. Den lader i det mindste, som om den ikke ænser os - eller også er det akkurat lige det, den gør - uden at røbe det med en mine.

Vejen til krokodillerne

På E47-E/55 fra København vælges afkørsel 43 mod Stubbekøbing og derefter første vej til højre mod Gundslevmagle. Efter 3,8 km svinges til venstre ad Ovstrupvej, hvor Krokodille Zoo ligger på nr. 9.

Med undtagelse af mandag, hvor der er lukket, har Krokodille Zoo fra tirsdag-søndag åbent kl. 12-16 i vinterhalvåret. I januar holdes lukket. Krokodillerne fodres i weekender kl. 14.

Krokodille Zoo har haft 35.000 gæster i første sæson. Absolut rekord er 650 gæster på én dag.

Tlf. 54 45 42 42.

Skoler velkomne

Hvorfor er det vigtigt, at der i naturen findes krokodiller? Det er blot et af de spørgsmål, skoleelever kan få besvaret ved at besøge Krokodille Zoo, der i den korte tid den har eksisteret har opbygget en solid skoletjeneste. Den benyttes af skoler såvel på Sjælland som på Lolland-Falster.

»Princippet er, at skoletjenesten altid afvikles på formiddage før åbningen af Krokodille Zoo,« siger René Hedegaard, »og skoler er velkomne til at ringe til os for at forhøre sig om ordningen.«

Alligatorer for sig

De lever i lykkelig uvidenhed om, hvad der er under optræk. Men til næste år får Krokodille Zoos alligatorer nye omgivelser. En sidebygning på den nedlagte landbrugsejendom i Ovstrup er ved at blive indrettet til dem.

»Næste efterår skulle vi gerne være færdige og alligatorerne være flyttet ind i de nye omgivelser,« siger René Hedegaard, der glæder sig til, at det sker. Indretningen vil også give publikum en anden oplevelse af dyrene end nu, fordi de vil komme til at se dem fra en bro oven over deres bassin.





Men da René Hedegaard kaster en død pattegris ind til den, åbner den på et splitsekund gabet, tygger under høje smask et par gange på den og lægger sig igen i venteposition, mens de to andre alligatorer får hver en pattegris.

»Personligt holder jeg mest af alligatorer. De er nemmere at have med at gøre end krokodiller, fordi de er tændt hele tiden og mere aggressive.

Derimod kan man få en vis kontakt med alligatorer,« røber René Hedegaard, 32 og idémand til Krokodille Zoo, indrettet på en nedlagt landbrugsejendom.

Med 19 af verdens 23 eksisterende arter krokodiller er samlingen i Krokodille Zoo den største af sin art i Europa. Samlingens mindste er dværgkamianer, der kan blive indtil 1,5 meter, mens »Samson« - en Nilkrokodille med en længde på fire meter er den største.

Udover krokodiller består samlingen af slanger, bl.a. grøn anakonda, verdens største slange.

Af andre dyr, som er relateret til krokodiller, rummer samlingen varaner, leguaner og skildpadder. Totalt set 70 dyr.

»Vi har slanger, fordi de er nemme at håndtere, og fordi vi ved at lade voksne og børn røre ved dem kan fjerne deres frygt for dem,« siger René Hedegaard, der oprindelig er elektrikeruddannet.

Krokodille Zoo er blevet til i tæt samarbejde med Bøgecentret - en social virksomhed og Storstrøms Amt, og den åbnede for publikum i juni 2000. Men René Hedegaard, der siden drengeårene har haft forkærlighed for krybdyr, har haft krokodiller siden 1990.

René Hedegaard anser det for sandsynligt, at han til samlingen kan få fat på de sidste fire nulevende arter krokodiller, bl.a. den sjældne Orinoko Krokodille og Filippinsk Krokodille. Flest krokodiller i verden findes i Sydamerika og Sydøstasien, og de er uden undtagelser fredet. Alle krokodiller i Krokodille Zoo er fra fangenskab. Og da René Hedegaard finder det vigtigt, at der værnes om krokodillerne, hvoraf seks arter trues af udryddelse, går der fra hver solgt indgangsbillet en krone til bevaringsprojekter, forestået af Crocodile Specialist Group i USA.