Autister fokuserer på midten af et billede – uanset hvad der er i midten af billedet. Det viser et nyt studie, som afslører, at personer med autisme helt bogstaveligt opfatter verden anderledes end andre.

Helt fra barnsben opfatter autister verden omkring dem anderledes end andre. Det gælder både synsindtryk og sociale signaler.

Forskere fra California Institute of California (Caltech) har nu undersøgt, hvordan autister fokuserer på billeder, som bliver præsenteret for dem, og forskerne mener, at metoden vil kunne hjælpe læger med både diagnosticering og behandling.

Hos Videnskab.dk kan du se, hvordan autisterne i forsøget valgte at lægge deres fokus på en række forskellige billeder i forhold til kontrolgruppen.

I det nye studie, som er publiceret i tidsskriftet Neuron, har forskerne undersøgt, hvordan synsmæssige indtryk bliver fortolket i hjernen hos et menneske med autisme.

De har blandt andet testet sejlivede formodninger om syndromet, såsom at autister ofte overser ansigtsmimikker, hvilket skulle forringe deres chancer for at indgå korrekt i socialt samvær.

Læs også hos Videnskab.dk: Fascinerende billeder: Jorden set fra rummet

I det nye studie indgik 39 testpersoner, hvoraf 20 var forholdsvis velfungerende autister, og de resterende 19 (kontrolgruppen) havde normal adfærd.

De fik til opgave at se på 700 billeder af 5.500 elementer fra det virkelige liv, altså almindelige objekter som mennesker, træer, møbler, knive og flammer. Objekterne indgik i hverdagssituationer.

Testpersonernes øjenbevægelser blev fulgt af et apparat, som kunne afgøre, hvor testpersonener lagde deres fokus.

Læs også hos Videnskab.dk: Tag testen: Er du klog nok til universitetet?

Tidligere har forskere udført lignende forsøg, men her har man overvejende vist testpersonerne billeder af enkelte objekter og ansigter. Billederne i studiet blev vist for testpersonerne, i det forskerne kalder 'klar semantisk kontekt'.

»Med det menes der, at man viser en situation, som giver mening. Jeg kunne bruge Photoshop til at konstruere en situation med objekter som en bold, en hamburger, en frisbee, en skov og et fly, men den gruppering af objekter giver ikke nogen mening. Der bliver ikke demonstreret en historie.«

»Derfor viser vi dem (testpersonerne, red.) objekter, som har en naturlig relation til hinanden, og som derfor har en klar semantisk kontekst,« siger Shuo Wang, som var medforfatter på studiet.

Læs også hos Videnskab.dk: Smukke fotos: Se verden gennem mikroskop

Ud over at bekræfte, at autister fokuserer mindre på ansigter end andre, viste studiet også, at autister fokuserer meget på midten af billedet (uanset hvad der er i midten af billedet) og på objekter, som 'stikker ud' fra resten af billedet – f.eks. på grund af placering eller farveforskel.

»Vores studier viser, at man ikke bare kan sige, 'autister ser ikke normalt på ansigter'. Det er mere kompliceret end det. Autister ser anderledes på mange ting,« siger Ralph Adolphs, som er professor ved Caltech og har deltaget i det nye studie.

»Vores undersøgelser kan være første skridt til bedre at forstå hvilke slags autismer, der egentlig er. Næste skridt er så at undersøge, om alle med autisme reagerer som vores testpersoner. Det vil måske kunne inddele autister i en række underkategorier,« siger han.

Læs også hos Videnskab.dk: Alien-lignende skelet er et medicinsk mysterium