Katolikker verden over bad natten til lørdag for den døende pave. Fra Vatikanet lød det fredag aften, at snart vil "Kristus åbne porten for paven".

Titusinder af troende deltog natten til lørdag i en følelsesladet ceremoni på Peterspladsen i Rom, efter Vatikanet havde meddelt, at den 84-årige pave Johannes Paul II havde svigtende nyrer og hjerte, lavt blodtryk og besvær med vejrtrækningen.

- Bliv hos os. Forlad os ikke, sang menneskemængden.

Flere personer lod tårerne få frit løb, mens de holdt blikket rettet mod vinduerne i pavens private gemakker, hvor der var tændt lys to steder.

I de tidlige morgentimer lørdag var der stadig flere hundrede personer, der vågede på pladsen i det centrale Rom.

Over hele verden, fra pavens fødeland Polen til Indonesien og fra Amerika til Mellemøsten, bad millioner af katolikker for deres religiøse overhoved.

USA's præsident George W. Bush, der ventes at deltage i pavens begravelse, blev fredag aften holdt ajour med pavens tilstand, idet Det Hvide Hus var i løbende kontakt med Vatikanet.

- I aften eller i nat vil Kristus åbne porten for paven, sagde ærkebiskop Angelo Comastri, der ledte en bøn for de forsamlede katolikker på Peterspladsen.

Ifølge italiensk tv blev den højre bronzeport på Peterskirken fredag aften lukket, og det skulle ifølge den katolske kirkes tradition varsle, at paven var døende.

/ritzau/Reuters