Mali-konflikt ligger bag algerisk gidseldrama

En militant gruppe med forbindelse til Al-Qaeda har taget et større antal udlændinge til fange på et vestligt gasanlæg i Algeriet. Gruppen kræver, at Frankrig stopper sin militæraktion i Mali.

ALGERIET: En ukendt antal vesterlændinge, heriblandt 13 ansatte fra det norske olieselskab Statoil, blev onsdag morgen taget som gidsler, da islamistiske oprørere med tilknytning til al-Qaeda stormede et vestligt ejet gasanlæg i Algeriet.

Tre personer meldes dræbt ved angrebet. Det drejer sig ifølge nyhedsbureauet Reuters blandt andet om en brite og en franskmand. Flere, heriblandt to nordmænd, er kvæstet som følge af aktionen.

Udenrigsministeriets Borgerservice oplyste onsdag aften, at intet tyder på, at der er danskere blandt de tilfangetagne. Ifølge oprørerne har de taget 41 gidsler, og det amerikanske udenrigsministerium bekræfter ifølge Reuters, at der er amerikanske statsborgere blandt.

Gidslerne er fordelt flere steder. Fem holdes på selve gasanlægget, mens 36 holdes til fange i barakker på området, beretter den algeriske avis El Watan ifølge VG.

De islamistiske oprørere begrunder aktionen med Frankrigs militæroffensiv i Mali, som blev indledt fredag. Algeriet har i den forbindelse tilladt fransk militær at bevæge sig i landets luftrum.

Mokhtar Belmokthar leder gruppen af gidseltagere, der går under navnet »Den maskerede brigade«. Han bekræfter ifølge VG, at han står bag angrebet. I sommeren 2012 advarede Mokhtar Belmokhtar udlandet mod at blande sig i situationen i Mali:

- Vi agter ikke at sidde med armene over kors, og vi vil handle med fasthed og bestemthed, hvis situationen kræver det, sagde han ved den lejlighed.

Mokhtar Belmokthar har tidligere stået bag flere gidselaktioner, og han er ifølge VG kendt for at bruge vestlige gidsler til at presse den højst mulige løsesum - penge han bruger til at finansiere driften af sin gruppe.

Oprørerene er klar til at løslade gidslerne, men de kræver ifølge nyhedskanalen Sky News flere ting. For det første skal Frankrig stoppe sin aktion i Mali. Derudover kræver de, at cirka 100 islamister, der i dag sidder fængslet i Algeriet, løslades.

Det kommer ikke på tale, fastslår Algeriets indenrigsminister, Daho Ould Kablia:

- Vi vil ikke gå ind på terroristernes krav, og vi afviser alle forslag om at forhandle med dem, sagde han onsdag aften ifølge Reuters.

Her meddelte den norske statsminister, Jens Stoltenberg, at Norge torsdag sender et diplomatisk udrykningsteam til Algeriet. Det skal styrke landets ambassade under aktionen.

- Situationen er alvorlig og uoverskuelig, sagde Jens Stoltenberg, der gav udtryk for, at det er umuligt at sige noget om, hvor mange nordmænd, der er taget som gidsler.

- Det kan ingen sige noget om i aften, sagde han og understregede, at de norske myndigheder arbejder på højtryk.

Norges udenrigsminister, Espen Barth Eide, har ifølge den norske avis VG givet udtryk for, at gidselaktionen ikke ændrer trusselsbilledet i forhold til Norge.

Statoils internationale chef, Lars Christian Bacher, betegnede på en pressekonference onsdag aften situationen »som den mest alvorlige, vi har haft i Statoil«.

- Vi har fået information om, at to af vores ansatte er kommet fysisk til skade. Ikke alvorligt, men situationen er uafklaret, sagde han. Senere onsdag aften fastslog han over for VG, at flere af nordmændene nu er i sikkerhed.

Gasanlægget, der danner rammen om gidseldramaet, ejes i fællesskab af Statoil og britiske BP, et japansk selskab og et statsejet algerisk selskab.