Truslen mod Barca og Real: Manden med kniven

Udfordrer. Diego Simeone har revitaliseret Atletico Madrid. Argentinerens mandskab har resultatet for øje, og det gør dem til bud på en mesterskabskandidat i skyggen af Real Madrid og FC Barcelona.

Diego. Sig navnet, og associationerne flyder i retning af snævre driblinger, fodboldteknik der flirter med det umulige og et mål scoret med ’Guds hånd’.

Tilføj efternavnet Simeone, og tankestrømmen ændrer sig radikalt i retning af en hård banan af en oprydder, der har beskrevet sin spillestil som ’at gå på banen med en kniv mellem tænderne.’

Argentineren var som spiller kompromisløs. Han har samme tilgang til trænergerningen for det Atletico Madrid-hold, der overraskende har blandet sig helt fremme i La Liga’s topfelt.

Diego Simeones Atletico Madrid går i jagten på resultater imod de taktiske strømninger i La Liga, hvor der er en bred fascination af boldbesiddelse. For Simeone handler det om fokus på rum, han foretrækker det afventende spil og så helt indlysende at få sat angriberen Radamel Falcao op til afslutninger. Den colombianske angriber er farlig med stort F og 10 ligamål er det blevet til, og han overgås - naturligvis - kun på topscorerlisten af Lionel Messi og Cristiano Ronaldo. I alt er det blevet til 16 mål i de seneste kampe for Radamel Falcao.

Los Rojiblancos indtager ligaens andenplads med tre point op til FC Barcelona, men med fem point ned til rivalerne og bysbørnene Real Madrid.

Sidste spillerundes nederlag til Valencia var Atletico Madrids første liganederlag i denne sæson (en på alle måder mærkelig weekend i det spanske. Det var første spillerunde i La Liga siden starten af december sidste år, hvor en fra trioen Cristiano Ronaldo, Messi eller Falcao ikke scorede), men det bør blive en enlig svale. Det var holdets første nederlag siden april, og det må tilskrives Diego Simeones store fortjeneste, at mentaliteten på Atletico Madrid-mandskabet er ændret. Man er ikke længere ’Pupas’ - de forbandede, hvor dommere og sort uheld står i vejen for succes og trækker holdet ned i mismodets rendesten.

Og det kan undre, at han ikke er at finde på FIFA’s liste over kandidater til prisen som årets træner 2012. Guardiola er der - indlysende præstationer, men han var kun Barcelona-træner i fem af årets 12 måneder. Juventus’ Antonio Conte er der for sit mesterskab i Serie A, men uden at spille en europæisk rolle, og Manchester Uniteds Alex Ferguson er på listen. Efter en sæson hvor skotten primært vil huskes for at smide et forspring på otte point ned til Manchester City og koste Premier League-trofæet. Men ingen Diego Simeone til trods for triumfen i Europa League. Måske lider han imagemæssigt set stadig under det røde kort, han filmede til David Beckham ved VM 1998, hvor han faldt tungt til jorden som et læs mursten.

Med argentineren på trænerbænken er der igen visioner og ambitioner for arbejderholdet. I 2015 står et nyt stadion klar med plads til 70.000 tilskuere, og nu og her sendes der signaler til især Paris SG, Manchester City og Chelsea om at holde checkhæftet væk fra topscorer Falcao.

- Han bliver ikke solgt til vinter. Det er udelukket, understreger Diego Simeone.

Det var ikke meget, der antydede, at han skulle ende på Vicente Calderons trænerbænk. Han tabte syv af sine første 12 kampe som træner for San Lorenzo i hjemlandet, før kontrakten blev revet over. Det gentog sig på Sicilien, hvor opholdet i Catania blev kort, til trods for han sikrede sicilianerne endnu en sæson i Serie A. Det lignede ikke en trænerkarriere, der flugtede med hans tid som aktiv. Han vandt guld med Atletico Madrid i 90erne, triumferede i Uefa Cup’en med Inter og var en del af Sven-Göran Erikssons mesterlige Lazio-hold omkring årtusindeskiftet som den perfekte bodyguard på midtbanen for Juan Sebastian Veron. Meritter som hans spirende trænergerning ikke komplementerede.

Racing i Argentina tilbød en sidste chance, og her gik taktiktavlen op i en højere enhed i en sæson, der endte med sølvmedaljer. Her blev han et år, før hjerteklubben Atletico Madrid bad om hjælp.

- Jeg vil aldrig føle glæde ved at træne en klub som Real Madrid, men Atletico er en anden historie. Det er klubben i mit hjerte, forklarede han patosladet ved ansættelsen i december sidste år.

Et samarbejde der har forvandlet Atletico Madrid til en magtfaktor ikke kun i Spanien men i Europa. Dissekeringen af taktiktroldmanden Marcelo Bielsa’s Bilbao-hold i Europa League-finalen i foråret er det foreløbige højdepunkt for Madrid-klubben, der fremstår så potent som 90ernes mesterhold med Radomir Antic på trænerbænken og spillernavne som Kiko, Caminero, Penev og selvfølgelig Simeone. Men den styrke må primært tilskrives Radamel Falcao, for holdkammerater som Koke og Raul Garcia har ikke samme kvaliteter som truppen under Antic. Falcao fremstår ganske enkelt som verdens bedste spidsangriber netop nu og er den kniv, Simeone har mellem tænderne, når han sætter sit hold.